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Les nanomatériaux et la santé 

Que sont les nanomatériaux et à quoi servent-ils ?

[ Publié le 27 janvier 2014 ]

Les nanomatériaux sont des substances chimiques, de taille nanométrique, manufacturées en vue d'une utilisation industrielle.

 

Qu'appelle-t-on nanomatériaux ?

La réglementation française donne une définition précise de la substance à l'état nanoparticulaire (décret n° 2012-232 du 17 février 2012). Simplement, les nano-objets sont des éléments dont au moins une dimension est à l'échelle nanométrique. Le nanomètre, abrégé en nm, représente un milliardième de mètre. Un nanomètre est 30 000 à 100 000 fois plus fin que l'épaisseur d'un cheveu. Les nano-objets peuvent avoir une forme de feuillet (les nanofeuillets), de fibre (les nanotubes) ou de particule (les nanoparticules).

 

Les nanomatériaux sont d'origine anthropique. Ce sont des nano-objets, des agrégats ou des agglomérats de ces nano-objets. Ils peuvent donc prendre la forme de nanoparticules, de nanofibres ou encore de nanofeuillets. Il s'agit de substances produites intentionnellement par l'homme en vue d'une application industrielle, comme les nanoparticules de dioxyde de titane, les nanotubes de carbone, des céramiques, des polymères...

 

Pour être appelés nanomatériaux, les objets manufacturés de taille nanométrique doivent posséder au moins une de leur dimension comprise entre 1 et 100 nanomètres, ce qui représente le domaine intermédiaire entre la taille des atomes et les matériaux massifs. Cette dimension confère à la matière des propriétés physico-chimiques particulières.

 

Pourquoi utilise-t-on les nanomatériaux ?

Les propriétés physiques et chimiques des matériaux se modifient lorsque la taille des particules atteint la taille nanométrique. À cette échelle, les matériaux obéissent à de nouvelles lois de comportement, celles de la physique quantique, et de nouvelles propriétés apparaissent et déterminent leur fonctionnement. Un matériau isolant peut ainsi devenir conducteur, un matériau opaque peut devenir transparent, un matériau fragile, ultra-résistant... Par exemple, les nanotubes de carbone, 100 fois plus résistants que l'acier, permettent de construire des raquettes de tennis extrêmement légères ; le dioxyde de titane, sous sa forme nanométrique, est utilisé pour réfléchir les UV tout en assurant la bonne fluidité des crèmes solaires...

 

Les nanotechnologies représentent un véritable enjeu technologique. Les perspectives sont immenses, notamment dans le domaine de la santé. Le marché devrait croître exponentiellement d'ici 2015.

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