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Radioactivité et santé 

Quels sont les effets de la radioactivité sur la santé ?

[ Publié le 14 janvier 2014 ]

Les effets de la radioactivité sur la santé dépendent des doses reçues, c’est-à-dire de l'intensité et de la durée du rayonnement, et de la nature des tissus exposés : les organes reproducteurs sont beaucoup plus sensibles que la peau. Les effets de la radioactivité sur la santé peuvent être immédiats, surtout en cas de forte dose reçue, ou apparaître à plus ou moins long terme. En traversant les tissus du corps humain, les rayonnements peuvent entraîner des modifications chimiques dans les cellules et dans l'ADN.

 

Intensité et durée de l'exposition

On distingue en général :

  • les expositions brusques, courtes et intensives : il s'agit d'expositions accidentelles, le plus souvent à des doses massives de rayonnements. Les effets sont immédiats ou répercutés sur les jours, semaines et mois qui suivent ;
  • et les expositions à des doses faibles, mais sur de longues durées (plusieurs années) : c'est le cas de l'exposition à la radioactivité naturelle, dont on sait aujourd’hui qu'elle peut avoir des effets sur la santé (son niveau varie de façon importante d'une région à l'autre).

 

Irradiation ou contamination ?

  • Contamination externe : les substances radioactives sont déposées à la surface du corps.
  • Irradiation externe : les sources émettrices de rayonnements sont situées à l'extérieur de l'organisme, mais les rayonnements l'atteignent.
  • Irradiation interne : les substances radioactives ont été inhalées, ingérées ou sont passées à travers la peau dans le cas d'une blessure par exemple. Elles ont pénétré à l'intérieur de l'organisme.

 

Quels sont les effets de la radioactivité sur l'organisme ?

Pour les doses importantes, on parle d'effets à seuil : ils varient selon les doses de rayonnements radioactifs reçus, l'importance de la zone irradiée et sa localisation.

On peut identifier les effets suivants :

  • apparition de lésions et brûlures,
  • chutes des ongles et cheveux,
  • diarrhées et vomissements,
  • mort ou mutation des cellules, modification de leur fonctionnement,
  • destruction des cellules sanguines et des défenses de l'organisme, le rendant plus sensible aux infections,
  • stérilité temporaire ou définitive chez l'homme et la femme,
  • atteintes plus ou moins graves de la peau : rougeurs, cloques ou nécrose,
  • atteintes oculaires et dommages au cristallin de l'œil : favorise l'apparition de la cataracte [lien vers dossier « cataracte »],
  • sur l'embryon ou le fœtus : risques de malformations, retards mentaux, troubles de la croissance.

 

Il existe aussi des effets aléatoires : ils ne sont pas systématiques, mais leur fréquence d'apparition augmente avec l'importance de l'irradiation.

 

Il s'agit essentiellement :

  • de cancers (thyroïde, sein, lymphome, leucémies par exemple) et ils apparaissent après un certain temps de latence (jusqu'à plus de 40 ans) ;
  • d'effets génétiques : les cellules reproductrices sont lésées par l'irradiation, et les caractères génétiques transmis à la descendance sont modifiés, se traduisant par des malformations et des anomalies qui peuvent s'exprimer après plusieurs générations.

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