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Radioactivité et santé 

Quelles sont les sources de radioactivité ?

[ Publié le 14 janvier 2014 ]

La radioactivité est un phénomène naturel et présent depuis toujours. L'homme a aussi trouvé des procédés pour créer des éléments radioactifs artificiels, utilisés dans un but médical ou industriel.

 

La radioactivité naturelle

Quand la Terre s'est formée, elle était composée d'éléments stables et instables.

Depuis 5 milliards d'années, beaucoup d'éléments instables se sont désintégrés par radioactivité pour disparaître ou devenir stables, mais il en reste encore.

 

À l'état naturel on trouve :

  • les radio-isotopes dont la période (ou demi-vie) est très longue : ils n'ont pas encore eu le temps de se désintégrer totalement ou de se transformer en matières stables. C'est le cas de l'uranium 238 avec sa période de 4,5 milliards d'années ;
  • les radio-isotopes créés par la transformation d'autres radio-isotopes : en se désintégrant, l'uranium 238 donne, après plusieurs désintégrations, naissance au radium 226, qui se transforme lui-même en radon 222, un gaz radioactif ;
  • les radio-isotopes créés par l'exposition aux rayons cosmiques : le carbone 14, le tritium ou le béryllium 7 sont ainsi créés en permanence dans l'atmosphère.

 

Au quotidien, nous vivons donc dans un environnement radioactif : nous respirons, nous mangeons, nous buvons des éléments radioactifs.

À titre d'exemples, on peut évaluer l'activité radioactive :

  • d'un kilo de granite : à 1000 becquerels,
  • d'un litre de lait : de 50 à 80 becquerels,
  • et d'un être humain : à environ 8000 becquerels.

 

La radioactivité artificielle

L'homme produit des radio-isotopes artificiels grâce à des accélérateurs de particules ou des réacteurs nucléaires.

Il s'en sert pour des usages industriels ou médicaux : radiographies gamma (ou gammagraphies) pour détecter les défauts à l'intérieur d'une pièce métallurgique par exemple.

 

Certains radio-isotopes produits dans les réacteurs nucléaires ne sont pas exploitables : il s'agit des déchets nucléaires.

Ils sont fortement radioactifs et doivent être isolés de l'homme dans des lieux de stockage spécifiques.

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