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Radioactivité et santé 

Qu'est-ce que la radioactivité ?

[ Publié le 14 janvier 2014 ]

La radioactivité est un phénomène naturel que l'homme a découvert en 1896 grâce aux travaux du physicien français Henri Becquerel. Il démontra que l'uranium émettait spontanément des rayonnements invisibles. Pierre et Marie Curie ont découvert le polonium et le radium en 1898, deux substances radioactives présentes dans l'uranium.

 

Dans la nature, les noyaux d'atomes qui composent la matière sont stables pour leur grande majorité.

Mais certains sont dits instables, car ils sont composés d'un nombre de protons et/ou de neutrons trop important.

Ces noyaux radioactifs, appelés radio-isotopes ou radionucléides, se transforment spontanément en d'autres noyaux d'atomes, eux-mêmes radioactifs ou non.

 

Cette transformation se nomme la désintégration et elle s'accompagne de l'émission de rayonnements de plusieurs natures : rayons alpha, bêta moins, bêta plus (seulement pour certains radio-isotopes artificiels) et gamma.

Le pouvoir de pénétration des rayonnements est variable :

  • de quelques centimètres d'air pour les rayonnements alpha (ils peuvent être stoppés par une feuille de papier),
  • à plusieurs dizaines de centimètres de plomb ou plusieurs mètres de béton pour les rayons gamma.

 

Par exemple, le carbone a pour isotopes le carbone 12 (qui possède 6 neutrons) et le carbone 14 (qui possède 8 neutrons).

Alors que le carbone 12 est stable, le carbone 14 est radioactif.

 

L'homme a inventé des procédés qui lui permettent de créer des éléments radioactifs qui n'existent pas à l'état naturel.

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