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Cancer : zoom sur la chimiothérapie

[ Publié le 23 septembre 2011 ]

C’est le mot le plus fréquemment associé au cancer. La chimiothérapie, souvent employée pour évoquer l’ensemble des médicaments anticancéreux, désigne en réalité tout traitement reposant sur une substance chimique. Tour d’horizon.

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La chimiothérapie est l'usage de certaines substances chimiques pour traiter une maladie. C'est une technique de traitement à part entière, au même titre que la chirurgie. Au début du XXe siècle, elle était principalement utilisée dans le cadre des maladies infectieuses.

Aujourd’hui, "chimiothérapie" fait presque exclusivement référence à la cancérologie. Ce terme désigne un médicament qui s’attaque à l’ADN des cellules tumorales. Il en existe actuellement plusieurs dizaines, administrés sous forme orale ou par voie intraveineuse.

La majorité des substances chimiothérapeutiques actuelles stoppent la division cellulaire (mitose) des cellules en ciblant efficacement celles qui se divisent trop rapidement. Certaines provoquent un véritable "suicide cellulaire" qu’on appelle apoptose. Comme ces substances peuvent endommager toutes les cellules, elles sont dites "cytotoxiques".

Depuis quelques années, les thérapies ciblées sont présentées comme une révolution en matière de traitements anticancéreux. La recherche, portée par une meilleure compréhension du fonctionnement de la cellule et des récepteurs en jeu, est actuellement en totale effervescence. Pour l’heure, on compte trois principales "familles" de molécules utilisées dans le cadre de ces thérapies ciblées.

Il s’agit des inhibiteurs de l’angiogénèse et des inhibiteurs des voies de transduction du signal : en résumé, ils sont utilisés pour "asphyxier" les tumeurs. Les traitements par immunothérapie ont pour objectif de sensibiliser le système immunitaire du malade à ses cellules cancéreuses, afin de les combattre comme une maladie externe. Enfin, les traitements hormonaux sont utilisés pour changer le mode d'action des hormones sur la croissance des cancers hormonodépendants, comme ceux du sein ou de la prostate.

Source : 47e congrès de l’American Society of Clinical Oncology (ASCO), Chicago, 3-7 juin 2011
(Destination santé ©)

Mots-clefs : Cancer , Chimiothérapie

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